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Nadie sabe lo que Tailandia hace bien para enfrentar la pandemia pero ha funcionado

Hannah Beech / Fotos:  Adam Dean / The New York Times /

 驴Acaso el distanciamiento social que forma parte de la cultura tailandesa 鈥攅l h谩bito de saludar a los dem谩s con un 鈥渨ai鈥, un movimiento similar a un rezo, en vez de un abrazo completo鈥 ha evitado aqu铆 la transmisi贸n desbocada del coronavirus?

驴El uso temprano de las mascarillas en Tailandia, combinado con un s贸lido sistema de atenci贸n m茅dica, mitig贸 el impacto del virus? 驴Acaso fue el estilo de vida al aire libre de muchos tailandeses o su relativamente baja tasa de enfermedades preexistentes?

驴Hay un componente gen茅tico que vuelve m谩s resistentes el sistema inmunitario de los tailandeses y otros habitantes de la regi贸n del r铆o Mekong frente al coronavirus? 驴O alg煤n tipo de alquimia de todos esos factores habr谩 aislado este pa铆s de 70 millones de personas?

Algo es seguro. A pesar de que a inicios de a帽o recibi贸 una afluencia de visitantes de pa铆ses que hab铆an recibido un fuerte impacto del coronavirus, Tailandia ha registrado menos de 3240 casos y 58 muertes. Hasta el jueves, no se hab铆a registrado ning煤n caso de transmisi贸n local en unas siete semanas.

Agentes de polic铆a en Bangkok patrullan un puesto de control en una de las calles m谩s concurridas de la ciudad, luego de que se aplic贸 el toque de queda en todo el pa铆s.

 Al parecer otros pa铆ses de la cuenca del r铆o Mekong comparten la baja tasa de infecci贸n de Tailandia. Vietnam no ha registrado ni una sola muerte y ha logrado pasar alrededor de tres meses sin ning煤n caso de transmisi贸n comunitaria. Birmania ha confirmado 336 casos del virus, Camboya 166 y Laos tan solo 19.

Yunnan, la provincia suroccidental de China por donde atraviesa el Mekong antes de serpentear por el sureste asi谩tico, tuvo menos de 190 casos. Ninguno est谩 activo en este momento.

鈥淣o creo que se trate tan solo de un tema de inmunidad y gen茅tica鈥, opin贸 Taweesin Visanuyothin, el vocero encargado de la crisis de COVID-19 del Ministerio de Salud P煤blica de Tailandia. 鈥淭iene que ver con la cultura. Los tailandeses no tienen contacto corporal cuando se saludan鈥.

鈥淵 los pa铆ses de la regi贸n del Mekong se saludan igual鈥, agreg贸 Visanuyothin.

El panorama no siempre luci贸 tan alentador. En enero, Tailandia confirm贸 el primer caso de coronavirus en el mundo fuera de China: un turista de Wuhan, la ciudad del centro de China donde se cree que inici贸 el brote.

Los trabajadores de la construcci贸n, un grupo compuesto principalmente por trabajadores migrantes, volvieron a sus dormitorios en Bangkok en abril.

Visitantes de Jap贸n, Europa y Estados Unidos desataron otra ola de infecciones. Un evento de muay thai se convirti贸 en un s煤per propagador. Sin embargo, despu茅s de que se impuso una cuarentena en marzo, en la que se cerraron negocios y escuelas, disminuyeron las transmisiones nacionales. Todos los casos recientes de Tailandia han ocurrido entre personas que llegan del extranjero.

Wiput Phoolcharoen, un experto en salud p煤blica de la Universidad de Chulalongkorn en Bangkok que est谩 investigando un brote de coronavirus en Pattani, al sur de Tailandia, hizo notar que m谩s del 90 por ciento de las personas que dieron positivo en esa zona era asintom谩tico, una cifra mucho m谩s alta de lo normal.

鈥淎hora estamos estudiando el sistema inmunitario鈥, coment贸.

Phoolcharoen afirm贸 que los tailandeses y otras personas de esa parte del sureste asi谩tico eran m谩s susceptibles a ciertos casos graves de dengue, un virus que transmite un mosquito, que las de otros continentes.

鈥淪i nuestros sistemas inmunitarios son tan malos en contra del dengue, 驴por qu茅 nuestro sistema inmunitario no puede ser mejor contra la COVID?鈥, cuestion贸.

Aunque los hospitales de Tailandia no se han saturado con pacientes de coronavirus, la econom铆a del pa铆s, dependiente del turismo, ha sido golpeada.

En abril, Tailandia prohibi贸 la mayor铆a de los vuelos entrantes en medio del restrictivo cierre de emergencia. Los turistas dejaron de venir a Bangkok, una ciudad que alguna vez ostent贸 el t铆tulo de la m谩s visitada del mundo. El ministerio tailand茅s de Turismo y Deportes estima que el 60 por ciento de los negocios dedicados a la hospitalidad podr铆a cerrar para finales del a帽o.

El Fondo Monetario Internacional predice que la econom铆a tailandesa se contraer谩 al menos un 6,5 por ciento este a帽o. En 2020, m谩s de ocho millones de tailandeses podr铆an perder sus empleos o ingresos, seg煤n el Banco Mundial, en una naci贸n que ya est谩 dividida por la profunda brecha entre los ricos y los pobres.

 Un mercado es desinfectado antes de su reapertura en Bangkok, en mayo.

Los hogares tailandeses tienen algunas de las cargas m谩s altas de deuda en Asia, y los m谩s desesperados se han formado frente a templos budistas para que les donen arroz.

Despu茅s de que la promesa de una transferencia de fondos estatales de emergencia se empantan贸 en la burocracia, una mujer ingiri贸 veneno para ratas afuera de un edificio gubernamental. Sobrevivi贸, pero en Tailandia hay un aumento de suicidios.

COVID Thailand Aid, una organizaci贸n caritativa fundada a ra铆z de la pandemia, se ha inundado de peticiones de tailandeses que tan solo tienen 1 o 2 d贸lares en sus cuentas bancarias, dijo Natalie Narkprasert, una de las fundadoras de la agrupaci贸n.

La enorme poblaci贸n de trabajadores migrantes que tiene el pa铆s, muchos provenientes de naciones vecinas como Birmania y Camboya, tambi茅n est谩 sufriendo. Aunque algunas personas lograron llegar a casa antes de que cerraran las fronteras, otras quedaron varadas en Tailandia sin el salario de sus empleos como conserjes en hoteles, cocineros y operadores de puestos de comida.

鈥淎hora es cuando la gente quiere m谩s ayuda, porque ha pasado mucho tiempo y no est谩 mejorando la situaci贸n鈥, coment贸 Narkprasert.

Hace poco tiempo volvi贸 una sensaci贸n de normalidad a Tailandia. Reabrieron las escuelas: los ni帽os usan mascarillas y estudian en mesas distanciadas las unas de las otras. Adem谩s, a inicios de julio, el primer fin de semana festivo en meses 鈥攍as fiestas del A帽o Nuevo tailand茅s se cancelaron en abril鈥 provoc贸 un repunte del turismo nacional.

Tailandia tambi茅n ha permitido un flujo menor de extranjeros al pa铆s. No obstante, con las nuevas llegadas viene el riesgo de contagio.

La semana pasada se confirm贸 la infecci贸n de coronavirus de un piloto militar de Egipto, despu茅s de haber violado la cuarentena y visitado centros comerciales en un pueblo playero de Tailandia. Algunas escuelas de la zona est谩n cerradas de nuevo. El mi茅rcoles, dos activistas que protestaban el manejo de la cuarentena que ha hecho el gobierno fueron arrestados por desobedecer el decreto de emergencia.

Trabajadores hacen cubrebocas de tela en una f谩brica propiedad de Wacoal, un fabricante de ropa interior, en Bangkok, en abril.

Tambi茅n han surgido cuestionamientos en torno a por qu茅 los trabajadores migrantes que fueron deportados de Tailandia llegaron a su pa铆s y, de inmediato, dieron positivo a la enfermedad, a pesar de que no estuvieron incluidos en el conteo oficial de casos de coronavirus de Tailandia, donde las tasas de pruebas siguen siendo relativamente bajas.

鈥淐on la amenaza latente de la enfermedad, debemos mantener la guardia en alto鈥, dijo Visanuyothin, el vocero del ministerio de Salud.

Muktita Suhartono colabor贸 con este reportaje.

Hannah Beech ha sido la jefa de la oficina del sudeste asi谩tico desde 2017, con sede en Bangkok. Antes de unirse a The Times, report贸 para la revista Time durante 20 a帽os desde bases en Shanghai, Beijing, Bangkok y Hong Kong.

 

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