Algas tóxicas amenazan las playas de Florida y ponen en peligro la calidad de vida

POR J.P. BROOKER Y REGINALD PAROS / Especial para el Nuevo Herald

Los residentes de Florida y los visitantes que recibimos todos los años estamos acostumbrados a disfrutar del agua limpia y clara. Es por eso que vivimos aquí, por qué llevamos a nuestras familias a la playa para crear momentos memorables y por qué las familias de todo el mundo hacen de Florida su destino predilecto y ayudan a impulsar nuestra economía. Por eso es tan preocupante ver un estado de emergencia por parte del gobernador en respuesta a los recientes brotes de algas tóxicas.

Si ha estado en Florida recientemente, no encontrará el agua limpia y transparente que atrae a visitantes nacionales e internacionales. Encontraría algas verdes que oscurecen cualquier vida marina debajo, junto con el hedor putrefacto que sofoca el olor natural de la playa que tenemos en nuestras mentes. Este brote de algas tóxicas, causada por la contaminación de la escorrentía, puede matar a los peces y la vida silvestre, enfermar a los bañistas y ocasionar el cierre de balnearios.

La pregunta que los residentes de Florida deben hacerse es, ¿cómo podemos permitir que esto suceda a las playas y canales de Florida?

Hemos visto esta historia antes. Hace solo dos años, nuestro estado experimentó un florecimiento similar de algas tóxicas, y parece que estamos en un ciclo interminable que está dañando los lugares que amamos y que nos dan tanto a cambio. Afortunadamente, las personas están exigiendo soluciones y el gobierno federal está tomando medidas tan esperadas.

Este problema es parte de una historia más grande aquí en Florida. La crisis de algas tóxicas que se origina en el Lago Okeechobee es solo una emergencia en una lista larga de amenazas que enfrentan las playas y cursos de agua de la Florida. La perforación de petróleo y gas en la costa de Florida se está promoviendo en las estaciones de radio en el estado. Las costas de Florida están llenas de basura y plástico.

Aquí hay un hecho simple: cuando nuestras playas son inaccesibles porque están obstruidas por algas y contaminación, pueden tener efectos en todo el estado, impactando el turismo y las economías locales, matando peces y vida silvestre, poniendo en peligro la salud pública, el ecosistema y nuestra vida diaria. La Administración Nacional de la Atmósfera Oceánica (NOAA) estimó que los brotes de algas, incluidas las algas verde azuladas y las mareas rojas en el extranjero, cuestan a las industrias del turismo y los productos del mar en todo el país a $82 millones anuales. El impacto puediera abarcar la reducción de las poblaciones de peces y la pérdida de acceso para los pescadores, el cierre de playas y la cancelación de hoteles y vacaciones. Las playas y vías fluviales de la Florida son un santuario preciado para todos los habitantes. No podemos permitirnos perderlo.

La buena noticia es que los residentes se están revolcando y trabajando duro para ayudar a las playas y cursos de agua que atesoramos. Por ejemplo, durante más de tres décadas, casi 750,000 voluntarios de Florida han eliminado casi 14 millones de libras de basura de nuestra costa para la limpieza costera internacional de Ocean Conservancy. Los pescadores están aunando fuerzas para abogar por soluciones a los problemas de calidad del agua que plagan algunos de los caladeros de pesca más productivos y emblemáticos de Florida. Necesitamos que continúe y que los funcionarios electos pongan la salud de las costas como una prioridad.

Esa memoria clásica de Florida que permanece en la mente de millones, con el agua clara y las palmeras oscilantes es la marca emblemática de nuestro estado. Nadie piensa en el agua verde y viscosa cuando están recordando unas vacaciones recientes o un fin de semana de diversión en la playa. Nadie viene a ver plataformas petrolíferas en el horizonte. Florida es sinónimo de playas limpias; es la capital de pesca deportiva del mundo; es el estado donde los residentes organizan las limpiezas de playas locales y se responsabilizan de sus tesoros costeros. Los residentes de Florida se unen cuando más importa. Este es uno de esos momentos.